Latex

Le latex est un matériau élastique élaboré à partir du latex naturel de l'hévéa ou synthétisé artificiellement par polymérisation.


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  • Le latex est ensuite recueilli dans une citerne et stabilisé à ... et le ramassage du latex, le saigneur récolte les fonds de tasse de la saignée précédente... (source : books.google)

Le latex est un matériau élastique élaboré à partir du latex naturel de l'hévéa ou synthétisé artificiellement par polymérisation.

Récolte du latex d'hévéa

Le latex de l'hévéa, se récolte en faisant ce qu'on nomme une saignée. On pratique une incision dans l'écorce de l'arbre de manière à couper des vaisseaux spécifiques, les laticifères, dont le contenu est récolté dans une tasse.
Récolte de latex en Malaisie sur un timbre japonais datant de 1943.

Le latex est différent de la sève ; celle-ci assure la distribution de l'eau, des sels minéraux ou des sucres tandis que le latex est plutôt impliqué dans les mécanismes naturels de défense de l'arbre. Il circule dans un réseau différent de celui des vaisseaux : les canaux laticifères. Comme la résine, il suinte lors d'une éventuelle blessure de la plante et forme en séchant une barrière protectrice.

Le latex se récolte par saignées sur l'écorce du tronc de l'hévéa. Au moyen d'un couteau spécifique, les saigneurs pratiquent une légère entaille en descendant sur la moitié ou le tiers de la circonférence du tronc. La saignée commence généralement à à peu près 1, 50 m de hauteur, quand les arbres ont atteint 50 cm de circonférence à 1 m de hauteur. À chaque saignée, l'encoche est ravivée en découpant une fine lamelle d'environ 2 mm d'épaisseur, sur toute la profondeur de l'écorce. Il ne faut pas toucher le cambium (assise génératrice du bois) car cela provoque des cicatrices. Les saignées ont lieu périodiquement. Il existe des dispositifs plus ou moins intensifs, allant de la saignée deux jours sur trois à la saignée hebdomadaire, la fréquence la plus courante étant l'ensemble des deux jours. Quand toute l'écorce du côté exploité (appelé panneau) a été consommée, on passe sur le panneau suivant. Cela a lieu après 6 ans généralement. Quand toute l'écorce basse a été utilisée, on peut pratiquer la saignée haute, remontante. Cette dernière, quoique délicate est particulièrement productive. Elle se pratique en quarts de spirales et peut durer ainsi au moins 4 ans. Il est alors envisageable de recommencer la saignée basse sur l'écorce déjà saignée qui se sera entre-temps régénérée. L'arbre peut ainsi produire du latex à partir de l'âge de 5 ans et pendant 30 ans à peu près. Cependant, dans de nombreuses région et surtout en Thaïlande, premier pays producteur, la tendance est au raccourcissement des cycles, avec une exploitation sur moins de 20 ans.

À l'issue de sa période d'exploitation, l'hévéa est abattu pour être replanté. Les progrès de la recherche permettent de procéder à ces replantations avec un matériel végétal bien plus performant.

Le latex, en sortant de l'entaille, coule dans la tasse pendant quelques heures. Puis l'encoche se bouche par coagulation du latex et l'écoulement s'arrête. La récolte peut se faire sous forme liquide (ou parle de récolte en latex) si on procède juste après la saignée, ou solide si on laisse le latex coaguler dans la tasse (récolte en coagulum). En cas de récolte sous forme liquide, on peut ajouter légèrement d'ammoniac pour empêcher la coagulation précoce. À l'inverse, le processus de transformation post-récolte démarre par l'ajout d'un peu d'acide (formique généralement) pour faire coaguler le latex.

Dès le XIXe siècle on a cherché à maîtriser la coagulation. En 1929, on a surtout constaté que la polymérisation naturelle pouvait être amorcée par des bactéries[1]

On trouve aussi un latex dans les bananiers et de nombreuses autres plantes, mais seul celui de l'hévéa présente les qualités industrielles voulues.

Zones de production

L'hévéa est cultivé dans la zone inter-tropicale humide. On considère qu'il faut au moins 1 200 mm de précipitations par an pour être en zone favorable. L'hévéa est peu strict concernant la fertilité du sol, à l'inverse les sols inondés ou physiquement trop contraignants ne lui conviennent pas. La principale zone de production est l'Asie du Sud-Est qui assure plus de 80 % de la production mondiale. La Thaïlande est le premier pays producteur (2, 9 millions de tonnes en 2006), devant l'Indonésie et la Malaisie. En dehors de l'Asie, les principaux producteurs sont la Côte d'Ivoire pour l'Afrique et le Brésil pour l'Amérique du Sud. À peu près 80 % de la production mondiale est le fait de petits planteurs indépendants. Les grandes plantations industrielles, pouvant couvrir chacune plusieurs milliers d'hectare, assurent le reste de la production. Par conséquent, l'hévéaculture joue un rôle socio-économique majeur dans les pays producteurs. Ainsi, en Thaïlande où les exploitations sont particulièrement petites (moins de 2 ha en moyenne), on estime que 10 % de la population vit du caoutchouc naturel. Les plantations sont peu nombreuses dans la zone d'origine (Amazonie) car il y sévit un champignon, le Microcyclus , qui s'attaque aux jeunes feuilles de moins de dix jours et les détruit. Quand les vieilles feuilles tombent, l'arbre est dépourvu de jeunes feuilles ; privé de synthèse chlorophyllienne, il meurt. Ce champignon, qui doit s'adapter à la particularité de chaque arbre, sévit principalement dans les plantations et peu dans la nature dans laquelle les arbres sont trop disséminés.

Caractéristiques du produit brut

Le latex est un produit irremplaçable pour de nombreux usages, à cause de ses particularités :

Du latex au caoutchouc

Les coagulum sont lavés, déchiquetés et rééduqués en granulés chauffés à à peu près 120 °C. Au refroidissement, les granulés se collent entre eux et sont compactés pour donner des balles qu'on vend et exporte. Les balles seront passées dans une sorte de laminoir nommé «cylindres» ou «mélangeur ouvert».

Usages du produit fini

Usages dans les transports

Le caoutchouc sans soufre non vulcanisé est cassant au froid (hiver) et poisseux au chaud (été). Ce sont les atomes de soufre qui, après vulcanisation, soudent les longues chaînes du latex et assurent ainsi l'effet élastique du caoutchouc dans une plage de températures plus large.

90 % de la production de latex naturel permet de la production de pneus, chargés en noir de fumée. Les pneus faits en latex naturel sont plus résistants à la déchirure que ceux faits avec du caoutchouc artificiel et servent pour les pneus d'avions.

Usages médicaux, vestimentaires

Son élasticité en fait un matériau particulièrement apprécié dans le domaine médical et la vie courante (gants, tétines pour bébé, lunettes de ski, costumes moulants, préservatifs, etc. ). Certaines personnes présentent une allergie au latex. Occasionnellement, cela peut aller jusqu'au choc anaphylactique (réaction allergique sévère).

Les combinaisons servent pour se protéger du froid, surtout pour les plongeurs. Les fétichistes qui font une fixation sexuelle sur le latex se surnomment les rubberists. En compressant le corps, un vêtement en latex ajusté coupe la respiration par la peau et les sens, plongeant son locataire dans une sorte de cocon.

Usages au cinéma

Le latex est aussi utilisé comme peau dans les effets spéciaux en animatronique.

Usages en staff

Le latex est utilisé en staff pour réaliser des moules de petite dimension.

Usages en literie

Le latex est utilisé en literie pour réaliser des matelas et des oreillers. La transformation de la matière est principalement en Asie. Des instituts contrôlent l'origine de la matière et son caractère Latex 100 % naturel.

Voir aussi

Liens externes

Notes et références

  1. An organism found in the latex of hevea brasiliensis, Alexander Steven Corbet, Rubber Research Institute of Malaya, F. M. S. Received for publication December 1, 1929 Latex coagulation (en) Voir en ligne [pdf].

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La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 09/12/2010.
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