Thorium

Le thorium est un élément chimique, un métal de la famille des actinides, de symbole Th et de numéro atomique 90.


Catégories :

Élément chimique - Produit chimique - Matériau - Actinide - Matériau nucléaire

Définitions :

  • (Physique) Atome (ou, par ellipse, noyau) de thorium; Isotopes ou alliages de thorium, dans leur ensemble (source : fr.wiktionary)
Thorium
ActiniumThoriumProtactinium
Ce
  Structure cristalline cubique

90
Th
 
               
               
                                   
                                   
                                                               
                                                               
                                                               
                                   
Th
Uqn
Table complèteTable étendue
Informations générales
Nom, Symbole, Numéro Thorium, Th, 90
Série chimique actinide
Groupe, Période, Bloc L/A, 7, f
Masse volumique 11, 72 g·cm-3 [1]
Dureté 3
Couleur blanc argenté
N° CAS 7440-29-1 [2]
Propriétés atomiques
Masse atomique 232, 03806 ± 0, 00002 u[1]
Rayon atomique (calc) 179 pm
Rayon de covalence 2, 06 ± 0, 06 Å [3]
Configuration électronique [Rn] 6d2 7s2
 
Électrons par niveau d'énergie 2, 8, 18, 32, 18, 10, 2
État (s) d'oxydation 4
Oxyde base faible
Structure cristalline cubique face centrée
Propriétés physiques
État ordinaire solide
Point de fusion 1 750 °C [1]
Point d'ébullition 4 788 °C [1]
Énergie de fusion 16, 1 kJ·mol-1
Énergie de vaporisation 514, 4 kJ·mol-1
Volume molaire 19, 80×10-6 m3·mol-1
Vitesse du son 2 490 m·s-1 à 20 °C
Divers
Électronégativité (Pauling) 1, 3
Chaleur massique 120 J·kg-1·K-1
Conductivité électrique 6, 53×106 S·m-1
Conductivité thermique 54 W·m-1·K-1
Énergies d'ionisation
1re : 6, 3067 eV [4] 2e : 11, 9 eV [4]
3e : 20, 0 eV [4] 4e : 28, 8 eV [4]
Isotopes les plus stables
iso AN Période MD Ed PD
MeV
228Th {syn. } 1, 9116 a α 5, 520 224Ra
229Th {syn. } 7 340 a α 5, 168 225Ra
230Th {syn. } 75 380 a α 4, 770 226Ra
231Th traces 25, 5 h β 0, 39 231Pa
232Th 100 % 14, 05×109 a α 4, 083 228Ra
233Th {syn. } 22, 3 min β- 1, 24 233Pa
234Th traces 24, 1 j β- 0, 199 234Pa
Unités du SI & CNTP, sauf indication contraire.

Le thorium est un élément chimique, un métal de la famille des actinides, de symbole Th et de numéro atomique 90.

Il a été découvert en 1829 par Jöns Jacob Berzelius et appelé selon Thor, dieu scandinave du tonnerre.

Ses principales applications sont dans les alliages de magnésium utilisés pour les moteurs d'aéronefs. Il a un énorme potentiel comme combustible nucléaire, mais cette voie est toujours en cours d'exploration (avec les centrales HTR).

Historique

Le thorium a été découvert sous forme d'un minéral noir sur l'île de Løvøy, en Norvège, par M. T. Esmark. Il en envoya un échantillon au professeur Jens Esmark, minéralogiste distingué, qui ne fut pas en mesure de l'identifier, et en envoya un échantillon au chimiste suédois Jöns Jakob Berzelius pour examen en 1828 [5]. Berzelius en fit l'analyse, et appela le nouvel élément Thorium, selon Thor, dieu scandinave du tonnerre.

Ce nouveau métal resta quasiment inutilisé jusqu'à l'invention du manchon à incandescence en 1885.

Entre 1900 et 1903, Ernest Rutherford et Frederick Soddy démontrèrent que le thorium se désintègre suivant une loi de décroissance exponentielle en une série d'autres éléments. Ce constat conduisit à identifier la demi-vie comme l'une des caractéristiques importantes associées aux particules alpha, expériences qui les conduisirent à leur théorie de la radioactivité[6].

La méthode de la zone fondue, découverte par Anton Eduard van Arkel et Jan Hendrik de Bœr en 1925, permit de produire du thorium métallique de haute pureté[7].

Au début de l'étude de la radioactivité, le nom de ionium avait été donné à l'isotope 230Th isotopique, trouvé dans la chaîne de désintégration de 238U, avant qu'on ne réalise que ionium et thorium sont chimiquement semblables. Cet hypothétique élément reçut le symbole Io.

Propriétés

Physique et chimie

Quand il est pur, le thorium est un métal gris-blanc qui conserve son lustre pendant plusieurs mois, grâce à l'oxyde qui le protège. Cependant, lorsqu'il est exposé à l'oxygène, le thorium ternit lentement dans l'air, devient gris et finalement noir.
→ L'oxyde de thorium (ThO2) est un des meilleurs matériaux réfractaires avec une température de fusion de 3 300 °C[8].

Le Thorium métal en poudre est fréquemment pyrophorique et doit être manipulé avec soin. Chauffé dans l'air, des copeaux de thorium peuvent s'enflammer et brûler brillamment avec une lumière blanche.

Le thorium est l'élément qui a la plus grande plage de température pour son état liquide : 3033 K entre son point de fusion et son point d'ébullition (à pression atmosphérique).

Radionucléide

Le thorium 232 est un isotope fertile : en absorbant un neutron, il se transmute en thorium 233 (radioactif), qui se désintègre ensuite en protactinium 233 (radioactif), qui se désintègre à son tour en uranium 233, fissile.

Tous les isotopes du thorium sont radioactifs. Le thorium naturel n'est constitué que du seul isotope, le thorium 232, à particulièrement longue période radioactive (14 milliards d'années).

Son activité massique[9] est de 4, 10.103 Bq. g-1

Radiotoxicité

Le Thorium naturel se désintègre plus lentement que la majorité des autres matières radioactives, et les rayonnements alpha émis ne peuvent pas pénétrer la peau humaine. La détention et la manipulation de petites quantités de thorium, comme celles contenues dans un manchon à incandescence, sont reconnues comme non dangereuses tant qu'on prend soin de ne pas ingérer le thorium - les poumons et les autres organes internes peuvent être atteints par les rayonnements alpha. Une exposition à un aérosol de thorium peut conduire à une augmentation du risque de cancer du poumon, du pancréas et du sang. Une ingestion de thorium conduit à une augmentation du risque de maladies du foie.

Cet élément n'a pas de rôle biologique connu. Il est quelquefois utilisé comme medium de contraste pour les radiographies.

La chaîne de désintégration du Thorium produit du «thoron» (220Rn), qui est un émetteur alpha et présente un risque radiologique. Comme pour l'ensemble des isotopes du radon, son état gazeux le rend susceptible d'être aisément inhalé. Une bonne ventilation des zones où le thorium est stocké ou manipulé est par conséquent principale.

Géologie et minéralogie

La Monazite, un phosphate de thorium et de terres rares, est le principal minerai de thorium.

Abondance et gisements

Faiblement radioactif, le thorium 232 se désintègre particulièrement lentement (sa demi-vie est à peu près trois fois l'âge de la Terre, 14, 05×109 années). Le thorium se trouve en petites quantités dans la majorité des roches et sols, il est à peu près trois fois plus abondant que l'uranium, environ aussi habituel que le plomb. Un terrain normal contient en moyenne à peu près 12 parties par million (ppm) de thorium.

Le thorium se rencontre dans plusieurs minéraux. Les minerais de thorium sont la thorite ThSiO4, la thorianite ThO2 et en particulier la monazite (Ce, La, Nd, Th) PO4, le plus commun, phosphate de thorium et de terre rare, qui peut contenir jusqu'à à peu près 12 % d'oxyde de thorium.

Il en existe de grands gisements en Bretagne, en Australie, en Inde et en Turquie. On trouve de la monazite à forte teneur en thorium en Afrique, en Antarctique, en Australie, en Europe, en Amérique du Nord et en Amérique du Sud[10].

D'autres isotopes du thorium se rencontrent à l'état de traces. Dans la chaîne de désintégration du thorium (le 228Th ; 1, 91 an)  ; de l'uranium 238 (le 230Th ; 75 000 ans)  ; et de l'uranium 235 (le 231Th ; 25, 2 h). Leur courte durée de vie entraîne une activité massique importante, et les rend bien plus radioactifs que 232Th ; mais en masse, ils sont d'une abondance négligeable.

Extraction minière

Le thorium est essentiellement extrait de la monazite, par un traitement en plusieurs étapes. Tout d'abord, le sable de monazite est dissous dans un acide inorganique tel que l'acide sulfurique (H 2SO4). Dans un deuxième temps, le thorium est extrait dans une phase organique contenant une amine. Par la suite, il est scindé avec ions tels que les nitrates, chlorure, hydroxyde ou carbonate, ce qui fait passer à nouveau le thorium en phase aqueuse. Enfin, le thorium est précipité et recueilli[11].

Utilisation

Le thorium a de nombreuses applications industrielles :

De plus, il est prometteur pour ses applications à l'énergie nucléaire : l'abondance (terrestre) du thorium 232 est 3 à 4 fois plus grande que celle de l'uranium 238[12] (l'autre isotope naturel fertile). Le thorium forme ainsi une importante réserve d'énergie nucléaire, à cause de son abondance ; il pourrait ainsi apporter plus d'énergie que l'uranium, le charbon et le pétrole réunis. Son utilisation nécessite la mise au point d'une nouvelle filière de réacteurs nucléaires surgénérateurs.

Industrie nucléaire

Isotope fertile

Le Thorium, mais aussi l'uranium et le plutonium, est parfois utilisé comme combustible dans un réacteur nucléaire. Quoiqu'il ne soit pas fissible lui-même, 232 Th est un isotope fertile comme l'uranium-238. En réacteur, il absorbe un neutron thermique pour produire un atome d'uranium-233, qui est fissible.

Le 232Th absorbe un neutron pour devenir 233Th qui, habituellement, émet un électron et un antineutrino (\bar{\nu}_e) par radioactivité β- pour se transformer en protactinium-233 (233Pa), lequel émet toujours électron et anti-neutrinos par une deuxième radioactivité β- pour se transformer en uranium-233 (233U)  :

\mathrm\hbox{n}+{{}ˆ2{}ˆ{32}_{90}\mathrm{Th}}\rightarrow\mathrm{{}ˆ2{}ˆ{33}_{90}\mathrm{Th}}\rightarrow\mathrm{{}ˆ2{}ˆ{33}_{91}Pa}+ eˆ- + \bar{\nu}_e
\mathrm{{}ˆ2{}ˆ{33}_{91}Pa}\rightarrow\mathrm{{}ˆ2{}ˆ{33}_{92}U}+ eˆ- + \bar{\nu}_e

Le combustible irradié peut ensuite être déchargé du réacteur, l'Uranium-233 scindé du thorium (ce qui est un processus assez simple dans la mesure où il s'agit d'une séparation chimique et non d'une séparation isotopique), et réinjecté dans un autre réacteur dans le cadre d'un cycle du combustible nucléaire fermé.

Cycle du thorium

Comme produit fissile, 233U présente de meilleures propriétés que les deux autres isotopes fissiles utilisés dans l'industrie nucléaire, l'uranium-235 et le plutonium-239. Avec des neutrons lents, il fissionne en donnant plus de neutrons par neutron absorbé (en revanche, dans les réacteurs à neutrons rapides, le rendement neutronique du plutonium-239 augmente énormément, dépassant celui du thorium). À partir de matières fissibles (U-235 ou Pu-239), il est envisageable de l'utiliser dans un cycle surgénérateur plus efficace que celui aujourd'hui envisageable avec le plutonium ou l'uranium.

Les problèmes d'un tel cycle sont :

D'importants travaux de développement seront toujours nécessaires avant que le cycle du combustible thorium ne puisse être exploité commercialement et cet investissement ne semble pas attractif tant que l'uranium est disponible en abondance.

Néanmoins, le cycle du combustible nucléaire à base de thorium bénéficie de solides atouts à long terme et est par conséquent un facteur clé dans l'énergie nucléaire durable :

L'un des premiers essais du cycle du thorium a eu lieu à Oak Ridge dans les années 1960. Un réacteur à sel fondu expérimental a été construit pour étudier la faisabilité d'une telle approche en utilisant un sel de fluorure de thorium suffisamment chaud pour être liquide, ce qui éliminait le besoin de fabriquer des éléments combustibles. L'expérience utilisait du Thorium-232 comme élément fertile et de l'uranium-233 comme combustible fissile. Le programme a été interrompu en 1976 faute de crédits.

Contrôle des matières nucléaires

Article détaillé : Contrôle des matières nucléaires.

Le thorium est une matière nucléaire dont la détention est réglementée (Article R1333-1 du code de la défense).

Références

  1. (en) David R. Lide, CRC Handbook of Chemistry and Physics, CRC Press Inc, 2009, 90e éd. , Relié, 2804 p. (ISBN 978-1-420-09084-0)  
  2. Base de données Chemical Abstracts interrogée via SciFinder Web le 15 décembre 2009 (résultats de la recherche)
  3. (en) Beatriz Cordero, Verónica Gómez, Ana E. Platero-Prats, Marc Revés, Jorge Echeverría, Eduard Cremades, Flavia Barragán et Santiago Alvarez, «Covalent radii revisited», dans Dalton Transactions, 2008, p.  2832 - 2838 lien DOI ] 
  4. (en) David R. Lide, CRC Handbook of Chemistry and Physics, CRC, 2009, 89e éd. , p.  10-203 
  5. Thorium, BBC. co, 2007-01-18
  6. Simmons, John, Le scientifique 100, 1996, Seacaucus NJ : Carol.
  7. van Arkel, Æ, et Bœr, JH : Préparation de titane, de zirconium, hafnium, et le thorium métal. Zeitschrift für Anorganische und Allgemeine Chemie, vol. 148, pp 345-350, 1925
  8. Emsley John, Nature's Building Blocks, Oxford University Press 2001, ISBN 0-19-850340-7
  9. Fiche Tritium de l'IRSN
  10. Http ://www. mindat. org/min-2751. html
  11. Crouse, David Brown, Keith (Décembre 1959) "sessid = 6006l3 l'AMEX processus d'Extraction de minerais de thorium avec Alkyl Amines ". Industrial & Engineering Chemistry51 ' (12)  : 1461. Récupérée sur 2007-03-09
  12. Actualités - Le Thorium

Liens externes



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8 Uue Ubn * Ute Uqn Uqu Uqb Uqt Uqq Uqp Uqh Uqs Uqo Uqe Upn Upu Upb Upt Upq Upp Uph Ups Upo Upe Uhn Uhu Uhb Uht Uhq Uhp Uhh Uhs Uho
   
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  * Ubu Ubb Ubt Ubq Ubp Ubh Ubs Ubo Ube Utn Utu Utb Utt Utq Utp Uth Uts Uto  


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